El Cannabis y el Sistema Inmunitario: Una Ley de Equilibrio Complejo

Una nueva ola de estudios apunta hacia cannabinoids teniendo un adaptivo, con efecto inmunomodulador.

El cannabis sativa se ha consumido con fines de salud y nutrición durante miles de años. Muchas civilizaciones antiguas, desde los chinos hasta los griegos, incluían el cannabis en su farmacopea. En aquel entonces, nadie cuestionaba cómo o por qué el cannabis aliviaba el dolor y calmaba los espíritus. Fue un aliado útil, eso es todo lo que importaba.

Avance rápido hasta el siglo XXI. Los científicos están tratando de comprender no solo la composición molecular del cannabis, sino también cómo interactúa con la compleja red de sistemas biológicos en nuestros cuerpos. Sin embargo, a pesar de muchos descubrimientos emocionantes, todavía sabemos relativamente poco, especialmente cuando se trata de la interacción entre el cannabis y el sistema inmunológico.

Algunos estudios sugieren que los cannabinoides como el THC y CBD son inmunosupresores, lo que puede explicar el alivio experimentado por los consumidores de cannabis medicinal con enfermedades autoinmunes e inflamación crónica. Otros estudios han demostrado que el consumo regular de cannabis puede aumentar el recuento de glóbulos blancos en los trastornos de inmunodeficiencia como el VIH, lo que sugiere un efecto de estimulación inmunológica.

Se vuelve aún más complicado cuando consideramos que los efectos del cannabis están mediados principalmente por el sistema endocannabinoide, que los científicos creen que interactúa con toda la actividad biológica, incluido nuestro sistema inmunológico.

La conclusión es que queda mucho por descubrir sobre cómo el cannabis afecta nuestro sistema inmunológico. Aquí hay algo de lo que sabemos hasta ahora.

NUESTRO SISTEMA INMUNE: UNA VISIÓN GENERAL

Estamos constantemente expuestos a enfermedades infecciosas, bacterias y virus (antígenos), todos con la intención de hacer estragos y causar estragos. Sin ninguna defensa incorporada para mantener a raya a estos invasores, todos duraríamos unos cinco minutos en este planeta. Gracias a Dios tenemos un sistema inmune: la compleja red de células, tejidos y órganos, que funciona con precisión militar para mantenernos saludables.

Un jugador clave en el arsenal del sistema inmune son los glóbulos blancos o leucocitos, que buscan y destruyen a los visitantes no deseados. Los leucocitos se pueden dividir en dos grupos: 1) linfocitos (células B y células T) que destruyen los antígenos y ayudan al cuerpo a recordar atacantes anteriores; y 2) fagocitos que absorben y neutralizan intrusos extraños.

Muchos de nosotros estamos familiarizados con las células T debido a su relación con el virus del VIH, que las elimina; Esto es lo que hace que los pacientes con VIH sean vulnerables a infecciones normalmente inofensivas.

Nuestro sistema inmune también juega un papel clave en la detección de células defectuosas dentro de nuestros cuerpos y, a través del proceso de apoptosis o muerte celular, asegura que estas células no continúen creciendo y se conviertan en tumores.

Matar células es un elemento crucial de un sistema inmunitario que funcione de manera saludable, que mantiene un delicado equilibrio entre el crecimiento y la muerte. Si, por ejemplo, hay demasiada muerte celular, pueden producirse enfermedades autoinmunes, mientras que muy poco puede crear el ambiente perfecto para el cáncer.

EL SISTEMA ENDOCANNABINOIDE Y EL SISTEMA INMUNITARIO

La función inmune óptima implica un acto de equilibrio complejo que se basa en la comunicación constante entre nuestras células inmunes, tejidos y órganos. Con el descubrimiento del sistema endocannabinoide (ECS) en la década de 1990, los científicos han encontrado otra pieza clave del rompecabezas.

El sistema endocannabinoide comprende dos receptores principales acoplados a proteínas G (CB1 y CB2), ligandos endógenos conocidos como endocannabinoides (anandamida y 2-AG), además de las proteínas que transportan nuestros endocannabinoides y las enzimas que los descomponen en el cuerpo.

El ECS es un regulador homeostático que trabaja continuamente para mantener un estado de equilibrio biológico.

Los endocannabinoides se producen a demanda, viajando hacia atrás a través de sinapsis químicas y modulando la actividad celular. Esto explica en parte por qué el ECS ha sido denominado regulador homeostático, trabajando continuamente para mantener un estado de equilibrio biológico.

El ECS regula una gran cantidad de procesos fisiológicos, que incluyen la función inmune y la inflamación. Se pueden encontrar receptores CB1 y CB2 en las células inmunes, aunque hay entre 10 y 100 veces más receptores CB2 que CB1. Los endocannabinoides actúan sobre las células inmunes directamente a través del receptor CB2.

La activación del receptor CB2 crea un efecto antiinflamatorio y, por lo tanto, es un objetivo terapéutico para los trastornos autoinmunes y las enfermedades neurodegenerativas.1 Sin embargo, se cree que cualquier actividad inmunosupresora de ECS es transitoria y puede anularse cuando sea necesario en presencia de infección.2

Los científicos saben que los cannabinoides vegetales como el tetrahidrocannabinol (THC) y el cannabidiol (CBD) afectan nuestra salud al interactuar de diferentes maneras con el sistema endocannabinoide. Por lo tanto, tiene sentido que el consumo de cannabis medicinal también afecte directamente nuestro sistema inmunológico. Pero los investigadores están luchando por entender exactamente cómo.

CANNABIS Y EL SISTEMA INMUNITARIO

Cuando hablamos de cannabis, estamos tratando con más de 400 moléculas diferentes. Estos incluyen los cannabinoides más frecuentemente estudiados como el THC y el CBD, más de 100 otros cannabinoides menores, docenas de terpenos y una gran cantidad de flavonoides, cuya combinación varía según la cepa de cannabis.

Si bien la mayor parte del trabajo se ha llevado a cabo con cannabinoides individuales, en particular con THC y CBD, si está buscando algunas conclusiones sólidas sobre cómo afectan el sistema inmunitario, piense de nuevo.

El THC ha sido el foco de la mayor parte de la investigación. El THC se une al receptor CB2 y lo activa, lo que tiene un efecto antiinflamatorio. Esto sugiere que el THC es inmunosupresor. En consecuencia, se cree que el THC es prometedor para las enfermedades autoinmunes, como la enfermedad de Crohn y la esclerosis múltiple. El CBD, a pesar de la poca afinidad de unión con los receptores cannabinoides, también se considera inmunosupresor, reduce la producción de citocinas3 e inhibe la función de las células T4.

Pero eso es solo una parte de la historia. Una nueva ola de investigación y creciente evidencia anecdótica apunta a que los cannabinoides tienen un efecto inmunomodulador adaptativo, en lugar de simplemente suprimir la actividad inmune.

CANNABIS Y VIH

El cannabis medicinal es un tratamiento paliativo bien establecido para el VIH gracias a la capacidad de la planta para reducir la ansiedad, mejorar el apetito y aliviar el dolor. Pero una investigación reciente lleva el papel del THC aún más allá, sugiriendo que en realidad puede regular el sistema inmunológico, mejorando potencialmente los resultados del paciente.
Inicialmente, la investigación preclínica había corroborado la opinión de que el THC era inmunosupresor en el VIH, aumentando la carga viral y empeorando la enfermedad.5 Sin embargo, investigaciones más recientes han sugerido efectos inmunoestimulantes.

Un estudio de 2011 realizado por científicos de la Universidad Estatal de Lousiana reveló resultados sorprendentes cuando los monos recibieron THC durante 28 días antes de la infección por SIV (la versión simia del virus). El THC parecía tener algún tipo de efecto protector, alargando la vida de los monos y reduciendo la carga viral.6

Los científicos descubrieron que los recuentos de células inmunes que combaten las infecciones eran más altos en pacientes con VIH que usaban cannabis.

La investigación adicional realizada por el mismo equipo en 2014 llevó estos hallazgos un paso más allá. Esta vez, los monos recibieron THC durante un período de diecisiete meses antes de la infección por VIS. No solo hubo un aumento en las células T y una reducción en la carga viral, sino que el THC parecía haber protegido a los monos contra el daño intestinal comúnmente causado por el virus.7

Estos resultados emocionantes también se han replicado en humanos. En un estudio realizado por investigadores de universidades de Virginia y Florida, se compararon los recuentos de glóbulos blancos CD4 y CD8 en una muestra de 95 pacientes con VIH, algunos de los cuales eran consumidores crónicos de cannabis.8 Los científicos descubrieron que ambos tipos de recuentos inmunes para combatir infecciones eran mayor en pacientes que usan cannabis, lo que sugiere que su sistema inmunológico había sido reforzado por la planta.

CANNABIS, CÁNCER Y EL SISTEMA INMUNITARIO

El cáncer afectará a uno de cada dos de nosotros en algún momento de nuestra vida. No existe una regla estricta y rápida de por qué aparece, pero la mayoría de los cánceres comparten el mismo mecanismo.

Nuestro sistema inmunitario está preparado para detectar células rebeldes y, a través de mecanismos como la apoptosis, eliminar cualquiera que pueda convertirse en tumor. Desafortunadamente, las células cancerosas pueden burlar a nuestro sistema inmunitario haciendo que funcione a su favor.

Esther Martínez, científica investigadora de cannabinoides de la Universidad Complutense de Madrid, describe una especie de diafonía entre las células cancerosas y el sistema inmunitario. “Cuando el tumor habla con las células inmunes, invierte la señal”, dijo a Project CBD. “Entonces, es como,” Estoy aquí, y ahora quiero que trabajes para mí “. Y en lugar de atacar el tumor, da señales de supervivencia, por lo que el sistema inmunológico alrededor del cáncer pasa por un cambio. Los tumores tienen la capacidad de apagar el sistema inmune “.

Con el sistema inmune desarmado, las células cancerosas crecen sin control. Hasta hace poco, las únicas armas anticancerígenas aprobadas han sido los tratamientos como la quimioterapia, que destruyen no solo las células cancerosas, sino también las células sanas y de rápido crecimiento.

No es sorprendente, entonces, que la tremenda emoción radique en las propiedades antitumorales de la planta de cannabis, en particular el THC y el CBD. De hecho, fueron los colegas de Esther en la Universidad Complutense, Manuel Guzmán y Cristina Sánchez, quienes allanaron el camino para investigar los efectos cancerígenos de los cannabinoides, principalmente, pero no exclusivamente, a través de la apoptosis.9

Sin embargo, se sabe muy poco sobre la relación entre el sistema inmune y los cannabinoides en este proceso. Una razón es que en muchos ensayos preclínicos, los tumores humanos injertados en ratones inmunosuprimidos se usan para evitar el rechazo de sus huéspedes roedores.

Existen algunos estudios con ratones inmunes competentes, como el informe del Dr. Wai Liu de 2014, que examinó los efectos del THC y el CBD en los tumores cerebrales cuando se combinó con radioterapia. No solo se redujeron significativamente los tumores, sino que se observó poca o ninguna supresión inmune en el estudio, según el Dr. Liu, investigador y científico cannabinoide con sede en Londres.10

Esta es una buena noticia, ya que los cannabinoides también pueden causar apoptosis en las células linfocitarias, lo que potencialmente suprime el sistema inmunitario. La capacidad de los cannabinoides para suprimir y reforzar la función inmune da crédito a la idea de que el sistema endocannabinoide está involucrado en la inmunomodulación, como dijo el Dr. Liu al Proyecto CBD: “Sospecho que los cannabinoides están teniendo un efecto de doble golpe de 1) muerte directa y 2) mejorar la inmunidad al suprimir las células inmunes que sirven para retener las células destructoras basadas en el sistema inmune “.

INMUNOTERAPIA PARA EL CÁNCER

La incertidumbre sobre la interacción entre los cannabinoides y el sistema inmunitario plantea dudas sobre el uso de cannabis medicinal durante la inmunoterapia. Proclamado el maravilloso tratamiento contra el cáncer del futuro, la inmunoterapia reentrena los glóbulos blancos para detectar y eliminar el cáncer en el cuerpo. Hasta ahora, sin embargo, solo ha habido un estudio que examina cómo los cannabinoides pueden afectar este proceso, y los resultados fueron problemáticos.

Realizados en el Centro Médico Rambam en Haifa, Israel, los pacientes que tomaron cannabis medicinal junto con el medicamento contra el cáncer de inmunoterapia Nivolumab respondieron un 50% menos en comparación con aquellos que solo recibieron inmunoterapia.11

Curiosamente, los sujetos que tomaron cannabis medicinal con alto contenido de THC respondieron mejor a la inmunoterapia que aquellos con un bajo nivel de inmunoterapia. Producto de THC resistente. No se observaron cambios significativos en las tasas de supervivencia general de los pacientes.

También hay informes anecdóticos de pacientes con cáncer de California que sostienen que se beneficiaron al combinar la inmunoterapia con un régimen de dosis baja de aceite de cannabis rico en CBD bajo la supervisión de un médico. Además, un conjunto pequeño pero creciente de datos preclínicos sugiere que la combinación de CBD y THC con quimioterapia y radiación convencionales podría tener un poderoso efecto sinérgico como tratamiento contra el cáncer. Pero estos hallazgos no se han replicado en ensayos en humanos.

El cannabis es inmunosupresor cuando hay una respuesta hiperinmune, pero de lo contrario, regula y corrige el sistema inmunitario, aportando equilibrio al organismo.

A pesar de la falta de claridad con respecto a los cannabinoides y la inmunoterapia, la preponderancia de datos científicos sugiere que es hora de abandonar la etiqueta de inmunosupresores anticuados y engañosos y aceptar la idea de que los cannabinoides son inmunomoduladores bidireccionales. Esto es lo que el Dr. Mariano García de Palau, un clínico español de cannabis y miembro del Observatorio Español de Cannabis Medicinal, ha visto en su práctica.

“Creo que [el cannabis] es inmunosupresor cuando hay una respuesta hiperinmune”, dice el Dr. García de Palau, “pero por lo demás regula y corrige el sistema inmunitario”. De hecho, se podría decir que funciona como el sistema endocannabinoide, aportando equilibrio al organismo “.

¿Qué significa esto en términos prácticos si consumes cannabis regularmente, tienes un sistema inmunitario comprometido o estás comenzando la inmunoterapia? Siempre que sea posible, consulte con su médico. Mientras tanto, solo podemos esperar que más investigaciones arrojen luz sobre la compleja relación entre el sistema endocannabinoide, nuestra respuesta inmune y los compuestos en la planta de cannabis.


Mary Biles, escritora colaboradora de Project CBD, es periodista, bloguera y educadora con experiencia en salud holística. Con sede en el Reino Unido y España, se compromete a informar con precisión los avances en la investigación de cannabis medicinal. Este es su primer artículo para el Proyecto CBD.

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FUENTES

1. Caroline Turcotte, Marie-Renée Blanchet, Michel Laviolette, and Nicolas Flamand. The CB2 receptor and its role as a regulator of inflammation. Cellular and Molecular Life Sciences. 2016; 73(23): 4449–4470. doi: 10.1007/s00018-016-2300-4

2. Rupal Pandey, Khalida Mousawy, Mitzi Nagarkatti, and Prakash Nagarkatti. Endocannabinoids and immune regulation. Pharmacol Res. 2009 Aug; 60(2): 85–92, doi: 10.1016/j.phrs.2009.03.019

3. Francieli Vuolo,  Fabricia Petronilho,  Beatriz Sonai, Cristiane Ritter, Jaime E. C. Hallak, Antonio Waldo Zuardi, José A. Crippa, and Felipe Dal-Pizzol. Evaluation of Serum Cytokines Levels and the Role of Cannabidiol Treatment in Animal Model of Asthma. Mediators of Inflammation. 2015; 2015: 538670. doi: 10.1155/2015/538670

4. Barbara L. F. Kaplan, Alison E. B. Springs, and Norbert E. Kaminski. The Profile of Immune Modulation by Cannabidiol (CBD) Involves Deregulation of Nuclear Factor of Activated T Cells (NFAT).  Biochem Pharmacol. 2008 Sep 15; 76(6): 726–737. doi: 10.1016/j.bcp.2008.06.022

5. Roth MD, Tashkin DP, Whittaker KM, Choi R, Baldwin GC. Tetrahydrocannabinol suppresses immune function and enhances HIV replication in the huPBL-SCID mouse. Life Sciences. 2005 Aug 19;77(14):1711-22.

6. Patricia E. Molina Peter Winsauer Ping Zhang Edith Walker Leslie Birke Angela Amedee Curtis Vande Stouwe Dana Troxclair Robin McGoey Kurt Varner Lauri Byerley Lynn LaMotte. Cannabinoid Administration Attenuates the Progression of Simian Immunodeficiency Virus. AIDS Research and Human Retroviruses Vol. 27, No. 6. https://doi.org/10.1089/aid.2010.0218

7. Patricia E. Molina,Angela M. Amedee, Nicole J. LeCapitaine, Jovanny Zabaleta, Mahesh Mohan, Peter J. Winsauer, Curtis Vande Stouwe, Robin R. McGoey, Matthew W. Auten, Lynn LaMotte, Lawrance C. Chandra, and Leslie L. Birke. Modulation of Gut-Specific Mechanisms by Chronic Δ9-Tetrahydrocannabinol Administration in Male Rhesus Macaques Infected with Simian Immunodeficiency Virus: A Systems Biology Analysis. AIDS Res Hum Retroviruses. 2014 Jun 1; 30(6): 567–578. doi: 10.1089/aid.2013.0182

8. Keen L, Abbate A, Blanden G, Priddie C, Moeller FG, Rathore M. Confirmed marijuana use and lymphocyte count in black people living with HIV. Drug Alcohol Depend. 2017 Nov 1;180:22-25. doi: 10.1016/j.drugalcdep.2017.07.026.

9. Guzmán M.  M J Duarte, C Blázquez, J Ravina, M C Rosa, I Galve-Roperh, C Sánchez, G Velasco, and L González-Feria. A pilot clinical study of Δ9-tetrahydrocannabinol in patients with recurrent glioblastoma multiforme. Br J Cancer. 2006 Jul 17; 95(2): 197–203. doi: 10.1038/sj.bjc.6603236

10. Katherine A. Scott, Angus G. Dalgleish and Wai M. Liu. The Combination of Cannabidiol and Δ9-Tetrahydrocannabinol Enhances the Anticancer Effects of Radiation in an Orthotopic Murine Glioma Model. Molecular Cancer Therapeutics. MCT-14-0402 doi: 10.1158/1535-7163

11. Taha T, Meiri D, Talhamy S, Wollner M, Peer A, Bar-Sela G. Cannabis Impacts Tumor Response Rate to Nivolumab in Patients with Advanced Malignancies. Oncologist. 2019 Jan 22. pii: theoncologist.2018-0383. doi: 10.1634/theoncologist.2018-0383.

Revision date: 
Jun 3, 2020